Recensie The Cryptopians

Bijgewerkt op: 9 aug.

In heldere, niet-technische taal word je door Laura Shin in haar boek Cryptopians meegenomen in de geschiedenis van de legendarische blockchain Ethereum. Ze beschrijft de opkomst van Ethereum chronologisch, gaat in op de hoofdrolspelers, de sociale dynamiek en de mijlpalen.

The Cryptopians, Laura Shin
The Cryptopians, Laura Shin


Crypto Utopia

Een nieuwe wereld met nieuwe manieren van zaken doen. Niet meer centraal geleid en misleid, dat was de belofte van Ethereum. Daar kun je niet alleen een munt of token op plaatsen, maar ook een (financieel) contract in de vorm van niet wijzigbare code (dApp). Het heeft de kracht van een utopische visie en de verhalen rond het Moederschip in Zwitserland deden me inderdaad denken aan andere utopieën en leefgemeenschappen zoals Monte Verità in Ascona en Esalen in Californië. Hoe ze ontstonden uit idealisme en uiteen vielen aan hebzucht en leugens. Prima titel en ondertitel voor het boek over de organisatie rond Ethereum.


Vitalek Buterin, bedenker van Ethereum

Veel wordt ook duidelijk over de grote man achter Ethereum, de bedenker en bestuurder Vitalek Buterin. Een gedreven en intelligente idealist, die naïef was voor veel van het gemarchandeerd om hem heen. Hoe het is om in het oog van een orkaan te zitten en te lezen hoe jong hij eigenlijk nog is. Af en toe worstelt hij om te beslissen of consequenties te verbinden aan bepaald gedrag van anderen. Voor mij werd ook duidelijk hoe belangrijk een centrale figuur is rond een nog nieuw en breekbaar idee. Dat het overleven van een idee voor een groot deel komt door de persoonlijke zorg van de uitvinder.


The DAO

Een groot deel van het boek wordt verteld over de strijd rond de The DAO. Dat is een wat meer ingewikkeld verhaal als je niet bekend bent met de The DAO. Die manier van organiseren, als was het een venture capital firma, was al vernieuwend, maar er werd ook nog eens $150 miljoen USD aan waarde opgehaald in een soort crowd-funding. Op Ethereum werd een contract gemaakt waarin ook het besturen ervan deels geregeld werd. Deze DAO stond eigenlijk symbool voor de dieper liggende en idealistische, utopische gedachte van het decentraliseren van bezit en macht. En precies met dit symbool ging het verschrikkelijk mis.


Door een gaatje in het Smart Contract werd de waarde van deze DAO gehackt en Ether (ETH) ter waarde van 60 miljoen USD gestolen. Er zat dus een dure fout in de code en uiteindelijk is er centraal ingegrepen om de fout te herstellen met een “fork”. Een aftakking van de blockchain code naar een moment voordat de fout optrad. Dit was voor een deel van de mensen een soort van doodzonde tegen de grondgedachte, de filosofie. Voor anderen was het een moment van volwassenwording, een nodige ingreep. Shin beschrijft deze strijd als een feitelijk relaas, maar met veel oog voor de morele aspecten van de hoofdrolspelers. Het ontstijgt de feiten en wordt een worsteling tussen goed en kwaad. Heerlijk om te lezen.


Ethereum

Wat maakt Ethereum nu eigenlijk zo een legendarische blockchain? In het kort, het schrijven en uitvoeren van code op de blockchain. Dus naast munt en token kun je op Ethereum code uitvoeren in de vorm van een Smart Contract. Door het boek begreep ik beter dat Ethereum een netwerk van computers (clients) nodig heeft. Clients waarop handelingen uitgevoerd worden en die gemaakt kan zijn in verschillende talen als Go of C. In het boek wordt de onstaansgeschiedenis verteld van de verschillende talen van de clients en wie er mee bezig waren. Dit inzicht maakte Ethereum opeens nog veel duidelijker, bijna tastbaar en geeft ook de technische kant een gezicht.


Een verhaal voor begrip

Ik was al maanden bezig de cryptowereld en voornamelijk Ethereum beter te begrijpen. Ik bekeek het feitelijk. Ik ging op Wikipedia, fora, Twitter en deed een cursus Solidity (programmeertaal voor Ethereum contracten). Maar het ging pas echt voor me leven door het lezen van dit boek. Het liet me feilloos de kracht van een verhaal zien en dat kennis, zonder werkelijk ervaren moeilijk, eigen te maken is. Doordat je meegenomen wordt, bij de hand, de beelden van het ontwikkelproces, de plaatsen, de mensen, hun emoties, gaat deze abstracte wereld werkelijk voor je leven en wordt Ethereum opeens duidelijker en tastbaarder.


Dit boek heb ik ademloos gelezen en het heeft mijn beeld van de cryptowereld en de bijbehorende technologie totaal veranderd. Laura Shin doet je met haar boek de (recente) geschiedenis herleven en het maakt dat het was alsof je erbij geweest bent. Alsof je zelf ervaren hebt hoe Ethereum ontstond, moeilijkheden overwon.


Wat ik ook geweldig vond, is dat de auteur je meeneemt in haar verhaal naar de macht binnen bedrijf of organisatie. Zelf werkte ik jaren in een corporate en snapte nooit goed de parallelle wereld van de macht die vaak haaks lijkt te staan op redelijkheid, productiviteit of empathie. Bij het lezen van dit boek werd me duidelijker waarom mensen in startups lang werken voor weinig geld. En hoe belangrijk het dan is om bepaalde aanspraak op latere winsten te kunnen maken. Ben je wel of niet een founder is bijvoorbeeld een belangrijke vraag.